Monday, May 11, 2015

One of THOSE Gaijin: Why Do Some Ex-pats Hate Japan?

Gaijin is a funny word--it means "alien" or "foreigner" but it's actually a shortened version of the proper word 外国人 "gaikokujin". As such it's kind of slang, and one of those words that some of us use with each other in good humor, but don't usually like hearing from Japanese strangers.

In any case, there are a variety of us that come from abroad and make our homes here. As much as it's not always nice to compartmentalize people, there are two main "types" or perhaps more accurately, stereotypes of Western foreigners.

The first type loves Japan and loves living here. The second type doesn't. Those of the first type generally are single, have some place to work and/or study, and see Japan from the point of view of a fan. "Isn't this crazy and funny and wonderful?" Maybe they have a lame job or trouble making and keeping Japanese friends, but there's something about the Japanese lifestyle, or the town they live in, that's captured their hearts and allows them to stay positive and bridge that cognitive dissonance of my favorite country that I'm making big sacrifices to live in has warts.

Then there are the bitter old expats who've been here forever. Usually they started out as one of the above gaijin but they stayed too long. They've seen the good, bad, and ugly of Japan over many many years and they've lost sight of the good and are burnt out. They may have wanted to immigrate or raise a family here, but their values didn't match up with what's on offer here. They have a lot to say about Japan but little of it is positive. They get criticized for being too negative, and being unable to have a balanced view. This country that I sacrificed my whole life to has too many warts to ever be my favorite.

Since getting married to a Japanese I find myself moving into the second category. I thought it would take more years to get there, but having a Japanese spouse is like a shortcut apparently. I don't like it. I don't want to complain or compare Japan and my home country too much--of course things are different, it's a different country!

Perhaps the problem isn't that there are these two types of foreigners, but that there are at least two Japans. It's not all our fault; it's the huge gap between the way Japan presents itself to gaijin (often assumed to belong only to the "tourist/big fan of Japan" category, indefinitely) and the way Japan actually works for Japanese people. Japan makes itself easy and pleasant for gaijin in a lot of ways. We're not held to the same standards as citizens by any means, and there's this weird culture of "entertain and be entertained by the foreigner". Oh, where are you from? Which famous sights have you seen? Can you use chospticks? Do you like Japanese food?  Oh wow you like karate...
Our role in Japanese society is to experience and to enjoy. It's certainly not to participate, it's not to join as a member, it's not to see the real systems of workplaces and family dynamics, the secret everyday life of Japanese people that has no place for a foreigner, secret to us thanks to our low-context mindset.

Is it the gap between the two Japans that causes such bitterness from some long-term ex-pats? Is it because we always have a different way of living (in our home country) to compare life with? Is it because ex-pats are actively discriminated against and excluded from membership in society? I think for me, the reason is closer to the first two. I can always compare Japanese values with the values I was raised with and think, "No, I know a better way to do this" or "this doesn't have to be this way." And then of course, like a good a little liberal arts student, I blame myself for the sinful thought and frame it more politically correctly: "Not better or worse, just different" "When in Rome..." and worry I'm losing positive thinking.

In the end however, I wonder if bitter ex-pats get put in a bad light simply because they are vocal about their discontent? I know not all Japanese are always satisfied and happy with their own culture. Even if I'm becoming one of those lame gaijin who's critical of Japanese society, I don't think I'm alone. I don't mean other foreigners are thinking the way I do. I mean there are many Japanese who share some of my frustrations about life here--things like the work culture, the family life, etc. I know this because I belong to the Christian community--a tiny minority with a vision of a different way of living that doesn't always follow the norm--in Japan.The difference is, I sometimes talk about the things I don't like, but that's a big no-no in Japanese education where 我慢、patience under adversity, and 迷惑をかけないこと、not causing trouble for others, are the rule of the day, even in church. If Japanese people are not happy with the systems they've created, very few get vocal or try to change things. Most just burn off stress with a hobby or odd habit. They just think "ah well, adult life is tough for everyone" and make do. For people like me who know a different lifestyle and can always go back to it, it's hard to accept. To be honest, I'm afraid of the kind of people we would become if we did. I don't want to be one of THOSE gaijin. but maybe they are just a kind of canary in the gold mine, and my feelings are not only due to a lack of positivity or sufficiently open-minded thinking in myself.

I mean, let's think of Japan not as a place to be endlessly entertained or as a place where our dreams come true, but try to look at it the way it is for Japanese people. I think it's sometimes totally different from the way a lot of foreigners perceive Japan. For one thing, there is a feeling in Japan that if you're enjoying life a lot, you're not doing it right, and that suffering and stress is actually a sign that you're a good, serious person and a hard worker who is doing their part. Maybe sometimes we foreigners get stuck on the first "pretty, fun Japan" as presented to us and then when we're here long enough to get close to joining the system and experiencing the country the way Japanese people do, we undergo a kind of shock...I do think my culture shock deepens the longer I'm here and it's actually not a shocking or uncomfortable country right off the bat (or boat).

I think this is why some ex-pats get very bitter here. Because the Japan shown to visitors and the Japan for Japanese people is so different. It's so natural and obvious but there it is...a possible source of major discontent for long-term expats, who may also appear more dissatisfied than the Japanese simply because we voice our feelings more.

7 comments:

  1. Yes, yes, yes! I can definitely relate to the second category. Bitter expats are often seen as failures and that's just not true! We know a different way of life and we know better. I think the fact that we're vocal and there's plenty of internet trolls out there, the bitter expats can get slammed into a bad light. Thanks for sharing!

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    1. Ok maybe we're not crazy haha! Thanks for reading^^

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  2. 半分も理解できなかった(;_;)
    日本が嫌いになったのかな?観光くらいなら良い国?
    日本人は新しいことを受け入れるのに時間のかかる国民だから、なかなか慣れない、そして慣れてもらえないのかな?
    旦那さんにはそういうの話せてる?分かり合えてる?身近にわかってくれる人がいると安心だよね。
    日本の嫌いなところ、日本の改善点、こんな風になりたくない、みたいに書かれているところ、全部読み取れなかった(;_;)
    教えて、リア

    Minami Watanuki Seki

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    1. Minamiちゃん〜
      心配してくれてありがとう!大丈夫。このブログは、なぜある外人が日本のこと嫌いになっちゃう?
      というテーマ。日本に対する文句を言う外国人はよく他の日本に滞在している外国人に批判を受ける。自分が「文句言う外人」嫌いだったけど、もうなっちゃいそうし、気持ち分かるから「考え直して」とか批判できなくなった。
      なぜ外国人が日本のこと嫌いになるという結論は 1.母国と比べちゃうから。外国人は違う生活を思い出して比べたら不満になるかも。2. 「日本」っていう国、実は二つあります。一つは、外国人向けの日本、例えば観光地、留学、英会話の仕事、おもてなし。もう一つは、日本人が経験する実際の日本。この二つのギャップが大きすぎるから、長く日本にいればいるほど、どんどんギャップ気づいて酷いカルチャーショック受ける外国人もいると思う。
      3.カルチャーショックになる日本の色んな制度、教育、家庭、労働とかに不満思っている日本人もいると思うけど、日本人はあまり文句言わない、しょうがなく我慢するタイプが多いから、特にオンラインで外国人だけが文句をはっきり言う。実は不満を思っているのは外国人だけじゃないはずなんだけど。

      あとはうち的には、日本人サラリーマンと結婚してから今まで経験したことない日本の社会色々を見えるようになった。日本の現実もうちょっと見て魅力感じなくなるのは確か。全然旦那さんは悪くないけど。ずっと二人でこの話ししているから大丈夫(^_^)v
      このブログを書いたのは、こうして不満を思う外国人に「日本バッシングするな!!」っていうような他の外国人は日本の現実もうちょっと見て欲しいのもあって、あとは同じ経験のある人と分かち合いたい。です。
      長すぎて、ごめん(._.) 意味不明な日本語あれば教えて(^^;;
      日本での生活、頑張ります!

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    2. 旦那さんといろいろ話せるなら良かった(^^)

      そうなのねー(´・c_・`)
      でも、本当に住んでいる場所にもよるかも!
      私は京都のような観光地に住んだことないからわからないけど、やっぱり観光地に行った時は観光のおもてなしをして欲しい!
      だから観光地の人が、"外人"に対して、"Where are you from?"とか、"do you use chopstick?"とか聞くのは、相手のことを知りたいとか、自分の英語を使いたいとか、仲良くなりたいとか、よかれと思ってやってるところが多いと思う(^^;)
      いつまでも"外人"として扱われるのが嫌なのかな?
      多分、(私が思うに)日本人は見た目にすごくこだわる民族だと思う。
      (それが中国人でも韓国人でも、日本人に外見が似ていたとしても、やっぱり日本人と他の国の人は見た目が違うんだよね。)
      日本人(政府?)は、移民受け入れを容認していない部分があるし、日本にとって異なる血は、やっぱりすんなりは受け入れられていないのが現状だと思う。
      日本人は、戦時中には外国人を"差別"をしていたけれど、今もまだ"区別"する気持ちは残っていると思う。
      (私はイギリスにいったことがないけれど、イギリス人も日本人に似ているらしい。島国だからってよく聞く。これを調べるのも面白そう!)

      話はそれたけど、2.の"2種類の日本の姿を見ることになる"というのは、(観光地に住んでいない)私からしたら、観光地に行ったら、観光地としてコテコテのおもてなしをして欲しいという思いと、実際に住んでいる場所での現実は、"こんなもんか"と慣れてしまうんだよね(^^;)これも日本の国民性かな?
      我慢もする部分はあるけれど、こんなもんだと思ってしまうのが多くの日本人「保守派」なんだよね。
      そして、日本を疑問に思って、変えていく人たちが「維新・変革家?」として日本を変えていくんだと思う。リアみたいに、疑問に思う人たちが日本を変えるんだと思う。
      (明治維新も、坂本龍馬たちを買収したイギリス人の革命だという認識が今、研究されていたりするからね。)

      また話がそれちゃった(;_;)
      3.の、日本の制度は、多分日本が潰れるか、崩壊するかまで変わらないと思う。我慢している人ばかりではないんだな(ニヤリ)
      いち早く政治の動きを読んだり、そのために備える動きをしている日本人は、日本各地にいるの。
      先日、大阪議員の橋本さんが、大阪"府"を、大阪"都"にしようと言う動きがあったんだけど、これが日本を変えるキーになったと思う。
      もう、却下されてしまったんだけど(´・c_・`)
      東京ばかりの政治は、いずれ日本がギリシャ(危機)と同じ道をたどるとすれば、全日本が潰れてしまうから、その力を二分化する意図があったんだと思う。
      それが却下された今では、もう日本が崩壊するか、日本国民が更なる"我慢"をするか、まだ安部総理が何かするか、それに従うしかない。
      今の"日本に移住した外国人"に嫌われる日本を生んだのは、他でもない日本の戦後の歩みと、現代の若者の政治に無関心な姿勢なのだから。
      多分、リアたち日本を愛してくれていたはずの人たちが一番良く感じているのが日本の現状なの。

      ごめんね!話が飛びすぎたりして、意味がわからないよね!
      私の持論と見解と、私の周りの人の政治観とか、歴史とか、色々織り混ぜちゃった(;_;)
      旦那さんに色々聞いてみて!きっと私なんかよりいっぱい知っているから!

      日本について、カルチャーショックを受けたら、今度は学んで楽しむ番だと思う。
      日本の歴史は奥が深い(笑)
      政治も面白い。これからアメリカ・中国にどんな態度をとるのか、戦争をする国になるか、知りたいことが増えていくと思う!
      もうそうなったらリアはただ者じゃない日本人だよ!それも内側からも外側からも視点を持っている、とんでもなくスーパーマンな国際人だよー\(^^)/
      国籍に縛られる必要はないよ!
      日本での生活、頑張らないで!これからの日本は、頑張った分だけ、頑張った人を踏みにじる時代に入っていくと思うから(;_;)
      私は日本と戦うよ!(笑)戦いたくなったら一緒に戦おう!!!

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  3. Wow Minamiちゃん thank you for your thoughts!

    まあ、そこまで戦いて政治とか日本を変えたいとあまり思ってない、実は(^^;;価値観が合わなかったら、(旦那さんと一緒に)帰国すればええやんと思っているから(^_^)v

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    1. 母国に帰る。それも良いねぇ(*^^*)
      ストレスのないように生きたいよね\(^^)/

      好きな人と好きな人生を歩む。
      それが一番だね♪

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Thanks for reading, be nice!